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El País Somba

En nuestro viaje por el noreste de Benín a los pies de las montañas de Atacora nos íbamos a encontrar con uno de los grupos étnicos más peculiares que hay en este país “los Somba” o como también se les llama “Betammaribe”.

Nos levantamos muy pronto, a las seis de la mañana, cogimos el coche para acercarnos a sus pequeñas aldeas cercanas a las montañas, entre grandes baobabs amanecía con un frío que pelaba.

Pueblo Somba

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Como no te esperas que por esas latitudes pueda hacer ese frío, estaba tan helada que me puse todo lo que les sobraba a mis amigos, un chubasquero, un pañuelo y nos pusimos a caminar en mitad del campo.

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Lo primero que te sorprende es encontrarte con una especie de mini castillo a la africana, fortificado, con sus almenas coronadas por techos de paja.

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Sus aldeas están concebidas como ciudadelas defensivas, formadas por pequeñas casas de adobe fortificadas con forma cilíndrica.

Somba significa ¨buen albañil¨. Su principal actividad es la agrícola-recolectora y uno de los rasgos más singulares de este grupo es la arquitectura de sus aldeas las “Tata Somba” u “Otamari Somba”.

Este tipo de casas fortaleza las empezaron a construir en el siglo XVIII para protegerse de las incursiones de los Dahomey que andaban por aquel entonces, a la caza y captura de esclavos.

Pueblo Somba

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Las casas o tatas, se construyen en la estación seca, los materiales que se utilizan en su construcción son arcilla, agua, madera y hojas, por lo que la capa exterior necesita una renovación cada año. Para construir casas nuevas se hace sobre los cimientos de casas antiguas de un antepasado fallecido, se hace así, porque es mejor construir en un terreno que ya está libre de malos espíritus. Su antepasado ya se habrá encargado durante el tiempo que haya vivido allí en realizar rituales y sacrificios para espantar cualquier mal que pueda rondar la casa y que mejor que, tener una casa en un terreno libre de malos espíritus.

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La construcción de cada casa es una actividad comunitaria por lo que el jefe de la familia necesitará de la ayuda de todos sus hermanos y de los amigos del clan para poder construirla.

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En el exterior de la casa, normalmente en la entrada de la puerta principal, veréis pequeños montículos, son los altares para las ofrendas; cubiertos con plumas, sangre tienen como objetivo proteger el hogar y prevenir las enfermedades.

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En las fachadas de las casas encontrareis también fetiches protectores, cráneos de reses, caracolas, mazorcas o tallos de mijo, todos elementos protectores de la Tata y de la familia que la habita.

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Cada vivienda tiene dos plantas, la inferior que se utiliza para guardar el ganado y para cocinar y la parte superior en la que están las habitaciones y el granero, encima de estos, en el techo, hay una terraza a la que se accede por un pequeño agujero, la terraza la utilizan para secar el grano. Los techos de las pequeñas almenas, están recubiertos por unos tejados de paja, normalmente tallos de mijo , esas estructuras las utilizan para almacenar dentro el grano.

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Cuando entré dentro de una de las casas la oscuridad de la planta baja era total, apenas se veía nada, solo la luz que se filtraba desde el orificio que permite subir a la planta superior, mientras estaba en la planta baja, no veía ni torta de repente me giro y veo a la abuela y al niño que estaban tranquilamente sentados, en la oscuridad total. Que poco tenemos desarrollados los sentidos los occidentales, pensé. En el interior el acceso a cada planta era difícil, había que hacer equilibrios en aquella escalerilla hecha con troncos, había que hacer malabares para no quedarse atorado en los accesos de cada planta.

Pueblo Somba

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Los somba son animistas, por lo que en las entradas de las casas siempre encontraremos uno o varios altares vudú. La construcción de sus casas está llenas de simbolismo, lo masculino, lo femenino, las zonas de sombra y luz. Por ejemplo, el lado oeste de una casa se considera la de la dirección de la vida, por lo que todas sus puertas estarán abiertas en esa dirección. Cada casa es un símbolo de la fertilidad y fecundidad de la mujer, las fachadas de las casas están decoradas con surcos geométricos realizados por estas.

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Lo más llamativo e identificativo de este grupo étnico son las escarificaciones de sus caras, consisten en pequeñas líneas horizontales que les practican con pequeñas cuchillas cuando tienen unos dos años, como rito de iniciación de entrada y pertenencia a la comunidad.

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En el pasado, todos los somba practicaban la escarificación como signo identificativo de la comunidad, en la actualidad cada vez son menos los que las realizan y en muchos países cercanos como Nigeria las han prohibido. No olvidemos la presencia del VIH en la zona y no todos los jefes de las tribus están dispuestos a cambiar de cuchillas cada vez que se realiza una escarificación, por lo que hacen que esta práctica sea peligrosa. Para los somba, las escarificaciones son un elemento de tradición que proporcionan protección y buena salud a quienes las portan.

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No solo se hacen estas escarificaciones cuando son pequeños, sino que, a lo largo de su vida, se harán más, estas mostrarán otros acontecimientos decisivos, como el paso de las niñas a la pubertad, que quedará marcado con otras escarificaciones  que indicarán que están listas para el matrimonio, estos surcos se pondrán está vez en su espalda y abdomen, más tarde se harán otras después de tener a su primer hijo.

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Los patrones de la escarificación a menudo son iguales a los dibujos que hay en las fachas de las Tata. Las heridas tardan en cicatrizar unas dos semanas, para ayudar a la cicatrización pondrán plantas medicinales y ceniza.

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Si queréis saber más de los somba, podéis visitar el museo de Natitingou, en el que se relata la historia de este pueblo y hay pequeñas maquetas de adobe de los diferentes tipos de aldeas.

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Aún los somba continúan viviendo y practicando sus ritos como hace siglos, me pregunto cuando la globalización y la influencia de occidente terminará por poner en peligro de extinción a uno de los grupos étnicos más peculiares de Benin.